剑拔弩张的硅谷巨头之间,会真正“开战”吗?

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开发者们在努力

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编者按:近期的硅谷上空想来是阴云密布,科技巨头之间的争斗仿佛一触即发。尽管过去为了避免监管机构的介入,它们还会维持表面上的和睦。但目前,对该行业的舆论声讨,反垄断监管的复兴,数字民族主义的浪潮,加上世界其他科技公司的崛起,使得美国的互联网巨头们从平常的商业活动中获得的利益减少了——或许,也减少了公开互相攻击的损失,从而使它们更愿意诉诸“武力”。文章作者Will Oremus,原文标题Why Tech’s Great Powers Are Warring

剑拔弩张的硅谷巨头之间,会真正“开战”吗?

图片来源:Jaap Arriens/NurPhoto via Getty Images

国际关系中有句名言:没有永恒的朋友,只有永恒的利益。【原文来自19世纪英国政治家帕麦斯顿(Lord Palmerston)】它解释了美国和俄罗斯如何在第二次世界大战中成为盟友,然后很快又成为宿敌,或者日本如何在第一次世界大战中与同盟国作战,但在第二次世界大战中加入轴心国的行列。

今天,美国互联网巨头就像扩张主义帝国,在世界各地争夺权力、影响力和市场地位。每一个都有其坚不可摧的力量基础——例如,谷歌搜索,Facebook的社交网络,亚马逊的在线购物——但它们的影响范围如此之大,以致于业务领域之间多有重叠。有时,它们为了增长也会在某些领域陷入冲突,比如流媒体、消息、语音平台和云服务。

这种情况最近似乎更频繁地发生,至少是更公开地发生了。这可能是因为我们正终结“美国治下的数字和平”(digital Pax Americana)——这是互联网历史上的一个特殊时期,在这一时期,宽松的监管和不受限制的全球市场准入让美国科技巨头的技术力量蓬勃发展。

面对如此多的新兴商业机会和需要填补的发展中市场空白,科技巨头们通过和平共处获得的好处,要比平息公众对彼此的指责或监管更大。但对该行业的舆论声讨,反垄断监管的复兴,数字民族主义的浪潮,加上世界其他科技公司的崛起,使得美国的互联网巨头们从平常的商业活动中获得的利益减少了——或许,也减少了公开互相攻击的损失。

苹果(Apple)准备推出可能会伤害Facebook等公司的新隐私功能。从明年开始,该公司计划在iOS系统上引入一个弹出窗口,它会通知用户某个应用程序(比如Instagram)想在其他应用程序和网站上追踪用户。用户可以选择允许这种追踪或禁止追踪。据推测,这将导致数千万iPhone和iPad用户选择禁止追踪,让Facebook等公司更难针对他们投放个性化广告。苹果首席执行官蒂姆·库克(Tim Cook)在推特上发了一张截图,展示了弹出窗口的样子:

剑拔弩张的硅谷巨头之间,会真正“开战”吗?

蔚来要对标「苹果」?逻辑是什么?

首款轿车 ET7 亮相后,蔚来的技术与商业模式的复杂度再次提升,这条独特的造车路已无法模仿,而蔚来围绕着产品的体系力量既是刺刀,又是迷雾。

Facebook怒不可遏。本周,这家社交网站在报纸上分别刊登了两则整版广告,将苹果的举措描述为对小企业和免费互联网的打击。它指责苹果以隐私为幌子,推动用户使用付费应用,而不是免费的、有广告支持的应用,从而提高自身利益。付费应用必须从用户的收入中抽取一部分给苹果。Facebook言辞激烈地表示,在小公司已经因疫情苦苦挣扎之际,这些举措将使它们陷入困境。虽然一些小型开发商和广告商可能会受到影响,但显然Facebook主要关心的是自己的业务。(谷歌和其他以广告为导向的大型公司可能也会受到冲击,但Facebook尤其依赖于通过移动应用程序对用户行为进行追踪。)

需要注意的是,这场争执在公众面前展开的。科技巨头之间的这种冲突并不新鲜。但从历史上看,它们倾向于在幕后操纵和谈判,而不是公开表达自己的不满。例如,谷歌和亚马逊为了在语音平台上占据上风已经进行了多年的竞争。但它们的公开声明基本上保持低调和谨慎,并避免引来监管机构的关注。

在某些情况下,科技巨头之间的一场史诗般的战斗,可能会变成一份最终让双方都受益的协议。本周,针对谷歌的一项新的反垄断诉讼中有一个引人注目的案例。该诉讼由德克萨斯州和其他八个州提起,指控谷歌和Facebook合谋压制数字广告的竞争。Gizmodo的Shoshana Wodinsky详细解释了其中的机制。根据指控,Facebook最初加入了一群广告技术供应商,开发了一种称为“标题竞价”的做法,以绕过谷歌的广告拍卖,导致谷歌转而在自己的广告平台上给予Facebook优惠待遇。

这不是谷歌今年第一次被指控与科技巨头同行进行合谋了。在去年10月提起的另一起反垄断诉讼中,美国司法部指控谷歌悄悄每年向苹果支付巨额款项,以使其搜索引擎成为iOS设备的默认搜索引擎。还记得吧,本世纪初,硅谷有几家公司因一项秘密的反偷猎协议而被起诉,该协议旨在压低科技员工的工资。谷歌和苹果也在其中。

帕麦斯顿关于国家的格言似乎适用于此。长期以来,Facebook和谷歌在广告领域一直是主要竞争对手,最近在人工智能领域更是如此。当谷歌推出Google+时,Facebook和谷歌就开始正面交锋。但它们最近找到了更多的利益共同点,因为它们的商业模式受到了隐私倡导者的围攻——现在是苹果。【说到苹果,其已故首席执行官史蒂夫·乔布斯(Steve Jobs)曾私下发誓要对谷歌进行“核打击”,因为后者开发安卓系统与苹果的iOS系统竞争。现在,两家公司被控共谋。】

那么,为什么Facebook要如此戏剧化地公开与苹果的战斗呢?一个答案可能是,这是最后的选择。上一个发起公关闪电战以打击竞争对手形象的大型科技公司是微软,它指责谷歌垄断和侵犯隐私。尽管它的有效性备受争议——其实质内容也可能被当时的科技媒体错误地忽略——但很明显,微软是站在弱势的立场上进行辩论的:它的必应(Bing)搜索引擎并没有多么受欢迎,它的Outlook电子邮件客户端也输给了Gmail,因此业绩呈负增长。(正如帕麦斯顿可能已经预测的那样,在微软基本上让出消费者市场,将重点放在企业客户端之后,就已经在这场竞争中失败了。)也许Facebook的这一着棋把苹果拉回谈判桌的最后一搏,或者是一种冒险的尝试,希望通过加入反对它的反垄断运动来吓退苹果。

更宏观的情况是,美国、欧盟和其他地方对反垄断执法和隐私监管的推动,已经改变了科技巨头面临的激励措施。只要监管机构不干涉他们,而且他们的行业广受欢迎,他们就会发现,与其玷污彼此的形象,不如闭门解决纠纷更为谨慎。与此同时,虚弱的国内反垄断制度似乎减少了达成不正当交易的风险。如今,随着科技行业的形象受到重创,监管机构又面临方方面面的压力,科技公司不得不努力迎合裁判。与此同时,它们也可能看到了利用竞争对手来向反垄断当局暗示它们毕竟不是不受约束的垄断企业的新价值。

话又说回来,或许Facebook和苹果的冲突是不可避免的。我在2019年曾写道,科技界的下一场战火就是这两家公司点燃的。苹果对用户隐私的关注不仅与Facebook的商业模式相左,而且Facebook在信息传递方面的雄心也对iMessage构成了直接威胁,而iMessage是苹果锁定战略的关键。《纽约时报》(New York Times)本周有更多关于两家公司日益加剧的不和以及它是如何爆发的报道。问题的症结在于两家公司核心利益之间的根本冲突:苹果希望消费者为他们的互联网体验付费,让广告商的需求减少,而Facebook则希望互联网对公众免费,由付费向人们展示广告的公司来买单。

Pornhub本周宣布,它将删除所有未经验证的内容,总计有数百万匿名用户上传的视频。现在只剩下官方内容合作伙伴上传的视频,Vice称这标志着“世界上最大的色情网站之一的运营方式发生了根本性转变”。“从本质上讲,它似乎正在从一个用户生成内容平台转向一个媒体平台,起码看趋势是这样。同样是在本周,Twitter宣布计划重新启动并改进其验证程序。Twitter仍将是一个用户生成内容的平台,但它显然看到了区分验证用户和未验证用户的价值,或许是通过新的方式。数据与社会研究所(Data & Society Research Institute)的Robyn Caplan在Slate杂志上写道,我们正在走向“验证的互联网”,“审核的重心正在从内容转向来源”。

索尼(Sony)将Cyberpunk 2077从PlayStation商店下架,并向客户提供退款,作为最受期待的视频游戏之一,它在推出过程中陷入种种麻烦。微软还向Xbox用户提供退款,不过并未将这款游戏从市场上撤下。Cyberpunk 2077于12月10日发行,距离2012年首次发布已近整整十年,但消费者很快发现,由于一系列技术问题,这款游戏在主机上几乎无法运行。(最近一期的Highlight Reel视频系列展示了大量的故障,甚至在高端游戏PC上也是如此。)这款游戏在今年被推迟了三次,它的开发者CD Projekt Red在9月份临近发行日期时强制规定了加班时间,这使得它成为电子游戏行业最近备受瞩目的“加班”例子。上周五,彭博社(Bloomberg)报道称,员工们现在开始反抗,声称仓促推出的日期是CD Projekt Red董事会强迫的。无论接下来发生什么,Cyberpunk 2077将成为新冠疫情时代最失败的消费技术之一,它可能会迫使人们对电子游戏行业的开发周期进行全民公投。

译者:喜汤

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